October 4, 2023

Yerim Kim, siswa kelas dua SMA di Seoul, cemas.

Hanya satu tahun lagi dari mengikuti ujian terpenting dalam hidupnya, rencana perjuangan gadis berusia 17 tahun itu telah dilemparkan ke dalam ketidakpastian, ironisnya, oleh tindakan pemerintah yang dimaksudkan untuk mengurangi stres siswa dan mengurangi pengeluaran orang tua untuk pendidikan.

Pekan lalu, pemerintah Korea Selatan mengumumkan penghapusan “pertanyaan mematikan”—pertanyaan yang tidak tercakup dalam kelas—dari Suneungtes masuk perguruan tinggi yang sangat melelahkan yang juga dikenal sebagai SAT Korea.

“Aku khawatir [about] potensi konsekuensinya pada masa depan saya, ”kata Kim kepada TIME. “SAT Korea didasarkan pada evaluasi relatif, dan mengabaikan pertanyaan pasti akan menghasilkan hasil yang tidak diinginkan, terutama bagi siswa berprestasi.”

Langkah tersebut merupakan langkah terbaru yang diambil dalam inisiatif selama puluhan tahun untuk menindak industri pendidikan swasta yang berkembang pesat di negara itu. Meskipun terjadi penurunan populasi siswa tahun lalu, pengeluaran nasional untuk pendidikan swasta melonjak hingga mencapai rekor 26 triliun gained ($20 miliar) di Korea Selatan, negara termahal di dunia untuk membesarkan anak. Secara kebetulan, Korea Selatan juga memiliki tingkat kelahiran terendah di dunia, yang memicu kekhawatiran besar terhadap ekonominya.

Baca selengkapnya: Korea Selatan Merenungkan Pembebasan Militer Baru: Layani Negara Anda Dengan Memiliki Lebih Banyak Anak

Sebagai alat tenun krisis demografis, pihak berwenang membidik negara itu hagwons, atau “sekolah menjejalkan”—lembaga bimbingan belajar nirlaba yang diikuti oleh sekitar 80% siswa Korea. Ada lebih dari 24.000 hagwon yang berlokasi di Seoul—tiga kali lipat jumlah minimarket di kota.

Tetapi reformasi selama beberapa dekade hanya memperburuk ketergantungan sistemik pada hagwon, dan para ahli serta siswa mengatakan kepada TIME bahwa langkah-langkah baru-baru ini juga gagal untuk mengatasi akar masalah pendidikan Korea, yang didorong oleh budaya persaingan yang lebih luas yang sebagian besar berasal dari negara tersebut. pasar tenaga kerja yang tidak seimbang.

“Sulit untuk mempersiapkan ujian sekolah sendiri ketika hagwon menyediakan banyak bahan pelajaran yang tidak dapat Anda peroleh,” kata Kim, yang mengikutinya sendiri. “Fakta bahwa semua orang menghadiri hagwon membuat saya merasa kehilangan sesuatu jika saya tidak melakukannya.”

Dan sementara kebijakan baru tentang “pertanyaan mematikan” dimaksudkan untuk membuat ujian lebih mudah, itu hanya membuat takut ribuan siswa sekolah menengah seperti Kim — bersama dengan orang tua dan guru mereka yang sangat tertarik — berusaha untuk menonjol di mata papan atas. universitas dan calon pemberi kerja di kemudian hari.

“Ini seperti mengobati gejalanya, bukan penyakitnya,” kata Kim. “Pendidikan akan selalu terlalu panas di Korea kecuali penekanan pada kredensial dikurangi.”

Selama beberapa dekade, para pemimpin Korea Selatan telah mencoba menerapkan peraturan untuk meredakan kecemasan akademis, mulai dari jam malam untuk sekolah yang menjejalkan hingga larangan langsung pada 1980-an.

Tapi ini tidak banyak membantu mengekang fiksasi untuk mendapatkan nilai bagus di Suneung, ujian delapan jam yang dipandang di seluruh negeri sebagai satu-satunya penentu terpenting kesuksesan seseorang dalam hidup.

Pada hari Suneung, biasanya ditetapkan pada bulan November, seluruh negara beroperasi dengan kewaspadaan tinggi saat setengah juta siswa mengambil tempat duduk mereka dalam ujian; pesawat di-grounded untuk menjaga tingkat kebisingan tetap rendah, bisnis lokal dan pasar saham buka lebih lambat dari biasanya, dan polisi ditugaskan untuk mengawal siswa yang terlambat. Sementara itu, orang tua dan kakek nenek berduyun-duyun ke kuil untuk berdoa agar mendapat nilai ujian yang bagus.

Setiap musim Suneung, sekitar 20% peserta ujian adalah mereka yang mengikuti ujian ulang untuk mendapatkan tempat di universitas impian mereka—sering kali menyempit ke daftar universitas berperingkat tinggi Ivy League yang berlokasi di Seoul.

“Beberapa orang mungkin merasa tidak ada gunanya lulus dari universitas lain. Inilah yang diyakini masyarakat, ”Ty Choi, seorang profesor di Hankuk College of Overseas Research yang meneliti dampak les privat, mengatakan kepada TIME.